El transporte es un vínculo que conecta a personas, culturas, ciudades, países y continentes. Constituye uno de los pilares esenciales de la sociedad y de la economía modernas: y permite a los productores vender sus productos en todo el mundo, o a los viajeros descubrir nuevos lugares. Además, las redes de transporte garantizan el acceso a servicios públicos esenciales, como la salud y la educación, y contribuyen de este modo a mejorar la calidad de vida. Las redes de transporte contribuyen a dinamizar la economía en regiones remotas, mediante la creación de empleo y la distribución de la riqueza.

El transporte también juega un papel determinante en la conformación de nuestro estilo de vida: tanto los alimentos que consumimos como la ropa que vestimos o los residuos que eliminamos deben pasar previamente por alguna vía de transporte; el transporte influye en la oferta de productos que encontramos a nuestra disposición y en los productos que consumimos; además, utilizamos los sistemas de transporte para desplazarnos al trabajo, acudir a la escuela, ir al teatro o viajar en vacaciones. En la actualidad, los trenes de alta velocidad hacen factible que personas cuya residencia está a cientos de kilómetros puedan efectuar cada día el trayecto hasta sus lugares de trabajo.

Pero nuestro modelo actual de transporte también tiene un inconveniente. El transporte es un sector que conlleva importantes impactos negativos para el medio ambiente y la salud humana. El transporte está en el origen de una cuarta parte de las emisiones de gases de efecto invernadero (GEI) que se generan en la Unión Europea (UE), y provoca contaminación atmosférica, contaminación acústica y fragmentación del hábitat. En concreto, es el único de los principales sectores económicos europeos en el que se ha registrado un incremento de la presencia de los GEI desde 1990, y es también el que contribuye en mayor medida a las emisiones de óxidos de nitrógeno, dañinas para la salud y para el medio ambiente. De manera análoga, el transporte por carretera es una de las principales fuentes de contaminación acústica y medioambiental en Europa.

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