Recientemente ha habido muchas noticias sobre grandes mejoras en la calidad del aire en China durante el lockdown de COVID-19, pero una nueva investigación rebate esta información. Un reciente estudio revela que los dos contaminantes más dañinos para la salud humana, las partículas finas (PM2.5) y el ozono, solo se redujeron ligeramente.

El estudio, realizado por científicos de la Universidad de Leeds, Reino Unido y la Universidad de Ciencia y Tecnología del Sur, China, analizó las concentraciones de contaminantes del aire de la red nacional de China de alrededor de 1.300 estaciones de monitoreo para cuantificar la respuesta de la contaminación del aire en China durante el COVID-19 cierre de emergencia (lockdown).

Descubrieron que las caídas en algunos contaminantes del aire como el dióxido de nitrógeno (NO2) fueron sustanciales, mientras que otros contaminantes como las partículas (PM) y la contaminación por ozono se redujeron ligeramente o apenas se vieron afectados.

El estudio se ha publicado en la revista editorial IOP Environmental Research Letters .

El autor principal, el profesor Dominick Spracklen, de la Universidad de Leeds, dijo: “Aunque la calidad del aire de China ha mejorado en los últimos años, la contaminación del aire en interiores y exteriores todavía tiene serios impactos en la salud, con el 12 por ciento de las muertes en China en 2017 atribuibles a ello”. Por lo tanto, comprender las tendencias en la calidad del aire es esencial para evaluar la efectividad de las medidas recientes de calidad del aire y ayudar a informar la futura mitigación de la contaminación del aire. La aplicación de medidas de control durante el brote de COVID-19 nos permitió analizar las posibles mejoras en la calidad del aire como resultado de una reducción en emisiones “.

Para comprender el impacto de las medidas de control durante el brote de COVID-19, los investigadores compararon las concentraciones de contaminantes en 2020 con las concentraciones esperadas si el brote de COVID-19 no hubiera ocurrido.

Utilizaron una serie temporal de mediciones de concentraciones clave de contaminantes en toda China, desde enero de 2015 hasta abril de 2020, para aislar los cambios durante el período de lockdown en comparación con las concentraciones que de otro modo se esperarían según las tendencias recientes, la estacionalidad y los efectos del Año Nuevo Lunar (la fecha precisa de la cual cambia de año en año).

El autor principal, Ben Silver, de la Universidad de Leeds, dijo: “Durante el período de encierro en China, definido del 23 de enero al 31 de marzo de 2020, descubrimos que las mayores reducciones ocurrieron en el NO2, con concentraciones 27% más bajas en promedio en todo China: las mayores reducciones se produjeron en la provincia de Hubei, donde las concentraciones de NO2 fueron un 50,5% más bajas de lo esperado durante el cierre.

“Se observaron reducciones mucho más pequeñas para otros contaminantes. PM2.5 – partículas finas que miden menos de 2.5 μm – tuvieron una modesta reducción del 11 por ciento en China, y no se redujo en el noreste de China. Estas partículas son el componente más dañino de la contaminación del aire, ya que viajan profundamente en los pulmones y el torrente sanguíneo y dañan los pulmones y el corazón. El ozono puede irritar la respiración, afectar la función pulmonar y empeorar las condiciones pulmonares como el asma. Casi no encontramos cambios en las concentraciones de ozono debido a las medidas de control de la pandemia “.

El coautor Xinyue He, de la Universidad de Ciencia y Tecnología del Sur, Shenzen, China, dijo: “Las emisiones chinas de NOx (óxido de nitrógeno) están dominadas por el transporte (35 por ciento), la industria (35 por ciento) y la generación de energía ( 19 por ciento), todos los cuales probablemente se hayan visto afectados por el lockdown. La reducción de las emisiones de estos sectores dominantes y la corta vida útil explican la mayor reducción de NO2 en comparación con otros contaminantes.

“Las concentraciones de PM2.5 en China están fuertemente influenciadas por las emisiones residenciales, que probablemente se hayan visto menos afectadas por las medidas de control. Las mayores reducciones relativas de PM10 y CO (monóxido de carbono) en comparación con PM2.5, pueden deberse a un mayor reducción en las fuentes de emisiones primarias y la mayor contribución del aerosol secundario a PM2.5. Las reducciones en las emisiones de compuestos orgánicos volátiles y NOx, combinados con cambios en las concentraciones de PM, resultaron en un pequeño cambio general en las concentraciones de ozono “.

El profesor Spracklen agregó: “La modesta mejora en la calidad del aire durante el lockdown, a pesar de las reducciones muy grandes en las emisiones de algunas fuentes como el tráfico, destaca el desafío que enfrenta China al tratar de mejorar aún más la calidad del aire. Nuestro estudio proporciona información sobre los efectos de futuras reducciones de emisiones y pueden ayudar a informar el desarrollo de estrategias efectivas de mitigación de la contaminación del aire “.

Más información: El impacto de las medidas de control de COVID-19 en la calidad del aire en China. Cartas de investigación ambiental . doi.org/10.1088/1748-9326/aba3a2