Un atlas es una colección sistemática de mapas de diversa índole que contiene una capitulación de distintos temas de conocimiento como la geografía física, la situación socioeconómica, religiosa y política de un territorio concreto. Presentan típicamente mapas de la Tierra o de una región de la Tierra, aunque hay atlas de otros planetas (y sus satélites) en el Sistema Solar. Además, existen atlas de anatomía, trazando órganos del cuerpo humano u otros organismos. Los atlas se han presentado tradicionalmente en forma de libros, pero hoy muchos atlas en formatos multimediales. Además de presentar rasgos geográficos y fronteras políticas, muchos atlas suelen presentar estadísticas geopolíticas, sociales, religiosas y económicas. También tienen información sobre el mapa y lugares en el mismo.

Un Atlas mundial constituye una síntesis de la realidad física, social y económica de un país, por lo que reúne toda la información geográfica necesaria para una adecuada toma de decisiones, tanto públicas como particulares. Sin embargo, es mucho más que eso: es un compendio del conocimiento sobre el territorio, sobre las modificaciones que la actividad humana ha producido en él y sobre las relaciones entre la inteligencia, la voluntad y la naturaleza. En todo caso, es una exposición rigurosa y objetiva que describe con criterio científico el relieve, el clima, las ciudades y sus habitantes, y la distribución de los recursos; en definitiva es un espejo de la realidad del mundo.

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